L’École française d’Extrême-Orient (EFEO) est, par nature, une institution de recherche sur le terrain en Asie. Fondée en 1898 à Saigon sous le nom de Mission archéologique d'Indo-Chine, elle assume dans cette colonie une mission scientifique comparable à celle des Écoles françaises de Rome, d’Athènes ou du Caire dans leurs aires de compétence, sous l’égide de l’Académie des inscriptions et belles-lettres. Elle répond également à la volonté du gouvernement local d’inventorier les monuments et le patrimoine culturel du territoire indochinois. En 1903, le siège de l’EFEO est implanté à Hanoi, où l’École remplit dans la continuité ses missions d’investigation archéologique, de collecte documentaire et d’inventaire ethnographique et linguistique jusqu’à son départ, en 1957. Une bibliothèque, un musée puis un réseau muséal voient le jour. La conservation du site d’Angkor échoit à l’EFEO dès 1907.

Malgré les guerres d’indépendance et le départ de l’EFEO du Cambodge en 1975, l’EFEO poursuit son objectif de connaissance compréhensive des civilisations asiatiques. Dans les années 1950, un Centre ouvre ses ports à Pondichéry, ainsi qu’à Jakarta. À la fin des années 1960 et au début des années 1970, l’École déploie un institut de recherche sur le bouddhisme japonais et chinois à Kyoto, ainsi qu’un centre d’études du bouddhisme thaï à Chiang Mai, tandis que le siège de l’EFEO se fixe dans l’actuelle Maison de l’Asie du 22 avenue du Président-Wilson à Paris.

Le retour de l’EFEO au Cambodge, au Laos et au Vietnam dans les années 1990 s’accompagne d’un mouvement d’ouverture de centres d’études en Asie. Aujourd’hui, l’EFEO compte 18 centres et antennes en Asie dans 12 pays, où sont affectés la moitié de son effectif d’enseignants-chercheurs. Grâce à ce réseau, l’EFEO accueille des chercheurs internationaux et met en regard l’étude des civilisations classiques et les problématiques contemporaines. Les 600 titres publiés par l’institution ainsi que les revues qu’elle édite – dont son Bulletin, depuis 1901 – reflètent cette riche activité.

L'EFEO est membres du réseau des Écoles françaises à l'étranger ainsi que de l'Université Paris Sciences et Lettres (PSL).