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micrologus, 8 (2000) 351-393
« Animal légendaire et discours savant médiéval. La barnacle dans tous ses états »
Maaike Van Der Lugt 1
(2000)

Selon une légende, attestée depuis le Xe siècle au moins, la barnacle (branta leucopsis/branta bernacla) ne naît pas, comme les autres oiseaux, à partir d'œufs, mais se développe sur du bois flottant, et est d'abord un coquillage: l'anatife. Selon une autre variante, l'oie pousse comme un fruit sur des arbres au bord de l'eau. Le plus souvent, la littérature médiévale traite la barnacle comme une merveille amusante dont on suppose la véracité, sans se préoccuper des causes. Mais la légende a aussi fait l'objet de réflexions savantes, d'observations, et même parfois d'enquêtes. Cet article s'attache aux efforts des savants médiévaux pour réfuter la légende comme une fable, ou pour intégrer la barnacle dans l'ordre de la nature. Le cas de la barnacle montre bien les limites de la simple observation qui reste prédéfinie par les attentes de l'observateur, car l'observation est parfois alléguée pour conforter la réalité de la génération extraordinaire de la barnacle. D'autre part, la découverte, en 1596 de ses lieux de nidation dans l'Arctique ne sonne pas le glas de la légende. L'article étudie ensuite l'intégration de la barnacle dans d'autres discours savants. Ainsi, dans des traités polémiques ou anti-hérétiques, la barnacle, née sans rapports sexuels, est parfois utilisée comme analogie, pour justifier le dogme de la conception virginale du Christ. L'article se termine sur une note culinaire. A cause de sa génération extraordinaire, la barnacle est un animal ambigu, à la frontière entre règnes animal et végétal, entre chair et poisson. Ce statut incertain a donné lieu à des discussions fort intéressantes sur la question de savoir si on peut manger la barnacle pendant le Carême.
1 :  Groupe d'anthropologie scolastique/Equipe CRH (GAS-CRH)
École des Hautes Études en Sciences Sociales (EHESS) – CNRS : UMR8558
Sciences de l'Homme et Société/Histoire
barnacle – légende – génération spontanée – interdits alimentaires